La huella del carbón – Edmundo Leiva

Hace un par de años mi buen amigo Carlos David Gaete Morales Ingeniero Ambiental y también Industrial, ex colega del Gobierno Regional de Magallanes, se encuentra desarrollando su Doctorado en Medioambiente en la Universidad de Manchester en Inglaterra, les transfiero su preocupación por los probables impactos de la Minería del carbón en el mundo y por supuesto también en la Patagonia que tanto quiere y extraña.

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LA HUELLA DEL CARBON…

Los impactos ambientales de la generación eléctrica a partir de combustibles fósiles en Chile han sido estimados como parte de un estudio de doctorado en la Universidad de Manchester. Como parte de las conclusiones de este estudio, se destaca que la generación mediante carbón es la más contaminante. Respuesta conocida si revisamos la literatura mundial, pero este estudio va más allá, analizando las distintas etapas del ciclo de vida de la generación eléctrica para lo cual considera los principales elementos o aspectos ambientales que pueden generar impactos al medioambiente, denominados como “cargas ambientales”.

El estudio consideró las cargas ambientales de la etapa de extracción de los combustibles fósiles, el transporte, la etapa de construcción de las centrales termoeléctricas y la etapa de operación de las centrales en donde ocurre la combustión, concluyendo que la generación eléctrica a carbón presenta a todas luces el peor desempeño, en donde 8 de los 11 impactos ambientales estimados son mayores que la generación a diésel y a gas natural. Estos impactos son: el calentamiento global, la eutrofización, la acidificación, niveles de toxicidad humana, eco-toxicidad terrestre, eco toxicidad a cuerpos de agua dulce, eco toxicidad marítima y agotamiento de recursos energéticos fósiles.

En general la minería del carbón asociada a la etapa de extracción presenta una contribución importante en todos los impactos mencionados, aunque principalmente en eutrofización y eco toxicidad de cuerpos de agua dulce y marítima. Las sustancias químicas que contribuyen a estos impactos se encuentran naturalmente inmóviles en los estratos de suelo y carbón, sin embargo, a causa del movimiento y remoción de material, estas son liberadas al medioambiente de manera paulatina pero permanente en el tiempo comprometiendo así la calidad ambiental por generaciones.

Entre las sustancias que son liberadas, se encuentra el fosfato, el vanadio, el berilio, el níquel y el arsénico, sustancias causantes del crecimiento explosivo de algas y la generación de condiciones toxicas para la flora y la fauna marina. La combustión del carbón también produce cerca del doble de emisiones de CO2 que el gas natural, es por ello que los países están implementando diferentes medidas para mitigar los efectos del cambio climático, donde la tendencia es la eliminación del carbón en la generación eléctrica, es así como el Reino Unido este año ha logrado reducir a cero la generación eléctrica por carbón algo que no ocurría por más de 100 años.

El carbón, tiene los días contados, sin embargo, dejará una huella en Isla Riesco que perdurará por generaciones.

Carlos Gaete PhD (C) en sustentabilidad, Universidad de Manchester

carlos.gaetemorales@manchester.ac.uk

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